Las algas cambiarán nuestro futuro

18/06/2015 - laprimera.es

Microalgas contra la contaminación , es el proyecto de AlgaEnergy , una empresa andaluza que puede producir más de 40 toneladas de biomasa al año, y que podrían limpiar los gases de efecto invernadero, sus algas 'comen' CO2 como 26.000 árboles.

Parece la solución perfecta a muchos problemas. Si las microalgas necesitan del CO2 para vivir, ¿por qué no usarlas para capturar las emisiones de este gas de efecto invernadero? Enchufadas directamente a los aliviaderos de una central eléctrica, las microalgas proliferan gracias el dióxido de carbono. El círculo se cierra con la obtención de biomasa vegetal para acuicultura, cosméticos, energía y hasta la alimentación humana.

Con apenas siete años de historia, pero sobre la base del conocimiento generado durante cuatro décadas en las universidades de España, la empresa española AlgaEnergy ha explorado todas las posibilidades que ofrecen las microalgas. Hay más de 60.000 estirpes, aunque son muchas menos las que se pueden aprovechar para su uso industrial. Al ser la base de la alimentación de los peces, pues se trata del primer elemento de la cadena trófica en el agua, su primera utilidad es obvia: la acuicultura.

Pero con algo de imaginación y mucho I+D, estas algas microscópicas también pueden servir como biofertilizantes en la agricultura. Algunas especies, como la Spirulina y la Chlorella, empiezan a formar parte de la composición de cremas y lociones corporales. Ricas en proteínas (incluyen todos los aminoácidos esenciales), vitaminas, lípidos, carbohidratos y carotenoides, también empiezan a colarse en la dieta en forma de pastillas o zumos.

La empresa produce 40 toneladas de biomasa anuales, aunque el objetivo es llegar a las 100 toneladas en el año 2015.

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Otra de sus grandes promesas, convertida en realidad en los laboratorios, es, mediante ingeniería genética, usarlas para obtener biocombustibles limpios e inagotables.

AlgaEnergy ya comercializa productos para la acuicultura, la agricultura, la cosmética y la nutrición. Pero su idea de lo que pueden hacer las microalgas va más allá. Hay que acelerar su crecimiento, y para ello qué mejor que darles una buena dosis de CO2. Como cualquier otro vegetal, estos organismos necesitan del dióxido de carbono para vivir. Así han convertido un problema, los altos niveles de este gas, en una solución.

En Arcos de la Frontera (Cádiz) tienen una planta donde cultivan microalgas. En el proceso de generación eléctrica, la fábrica emite grandes cantidades de CO2. Así que lo que han hecho los de AlgaEnergy es inyectar los gases de combustión a los cultivos de microalgas, para así convertirlo en un producto natural de interés comercial.

El proyecto, llamado CO2ALGAEFIX, está plenamente operativo desde mayo. Sobre una superficie de 10.000 m2, AlgaEnergy desplegó una planta de cultivo de microalgas con capacidad para un millón de litros de líquido verde, que de momento produce 40 toneladas de biomasa anuales, aunque el objetivo es llegar a las 100 toneladas en el año 2015.

Para hacerse una idea, las estimaciones de la empresa muestran que la planta de Arcos de la Frontera puede capturar unas 200 toneladas anuales de CO2. En la naturaleza, se necesitaría una treintena de hectáreas pobladas con unos 26.000 árboles para fijar la misma cantidad.

“La biomasa obtenida se centrifuga, y después puede liofilizarse o congelarse”, explica el responsable de desarrollo de negocio de la empresa, Carlos Rodríguez­Villa. “En función de la aplicación comercial a la que se destine, se puede extraer algún compuesto de interés, o suministrar la biomasa como producto final”, añade.

Los números salen. Las microalgas son el fijador biológico más eficiente y rentable del CO2. Por cada dos kilogramos de dióxido de carbono que toman las microalgas, se produce uno de biomasa.

Las microalgas son el sistema natural de captura y fijación de CO2 más eficiente del planeta “Estamos en conversaciones para establecer más plantas de este tipo en otros países, ya que ofrecemos proyectos llave en mano. Las microalgas son el sistema natural de captura y fijación de CO2 más eficiente del planeta, y como nuestra tecnología es fácilmente escalable, despertamos el interés de otros emisores de CO2”, comenta Rodríguez ­Villa.

AlgaEnergy también ha llamado la atención de la Unión Europea. Recientemente ha sido seleccionada por la Comisión Europea como una de las 155 pymes con mayor potencial de crecimiento en Europa, y la única empresa de microalgas seleccionada entre miles de candidaturas.

Es, además, la única compañía de microalgas que forma parte del consorcio europeo Bio­based Industries Consortium (BIC), impulsado por la Comisión Europea. Con un presupuesto de 2.000 millones de euros, busca un modelo sostenible que lleve a Europa a la era pospetróleo. Y las microalgas tendrán ahí su papel.

 

Microalgas para la producción de petroleo exprés.

Científicos estadounidenses han dado con el la forma de producir petróleo 'exprés'. Se trata de reproducir el proceso natural, pero mucho más rápido 

Convertir algas y otros residuos orgánicos en petróleo es un proceso que, de forma natural, necesita miles de años para completarse. Pero nuestro uso de combustibles fósiles se ha intensificado en el último siglo y medio y nos estamos quedando secos. Y no contamos con miles de años para conseguir más.

Un equipo del Pacific Northwest National Laboratory (PNNL), perteneciente al Departamento de Energía de Estados Unidos, parece haber dado con la clave para acortar significativamente el tiempo necesario para llevar a cabo esa transformación: han conseguido hacerlo en una hora y además han reducido notablemente los costes que conllevan este tipo de técnicas.

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En su laboratorio, el equipo liderado por el químico Douglas Elliot ha empleado un reactor químico en el que introducen una especie de puré de algas mezcladas con agua, que someten a niveles de temperatura y presión muy altas. El resultado obtenido es una mezcla de crudo, agua y otros materiales residuales. Uno de esos materiales, el fósforo, puede ser reutilizado para cultivar más algas, comenzando de nuevo el ciclo.En cierto modo, lo que hacemos es reproducir el proceso que ocurrió en la Tierra por el que las algas se convirtieron en petróleo durante el curso de millones de años. Solamente lo estamos haciendo mucho más rápido “Es como utilizar una olla a presión, solo que la presión y la temperatura que alcanzamos son mucho más altas”, explica Elliot. “En cierto modo, lo que hacemos es reproducir el proceso que ocurrió en la Tierra por el que las algas se convirtieron en petróleo durante el curso de millones de años. Solamente lo estamos haciendo mucho más rápido”. Un proceso más rápido y más barato.

Esta no es la primera vez que se logra convertir algas en petróleo, pero como decimos es la vez que se ha logrado de forma más rápida. La optimización de los costes, unida a la velocidad, podría hacer esta técnica apta para llevarse a cabo a nivel industrial.

El principal ahorro tanto de tiempo como económico que ha conseguido el equipo del PNNL es llevar a cabo el proceso con algas húmedas. La mayor parte de los experimentos en este sentido se realizan con algas secas, algo que requiere mucha energía, lo que aumenta el coste. El preparado a partir del que trabajan los investigadores del PNNL puede ser agua hasta en un 90%.

Ese preparado se somete a una temperatura de unos 350 grados y unos 210 kilogramos por centímetro cuadrado de presión, combinando procesos como la licuefacción hidrotérmica (someter biomasa a estos niveles de presión para generar biocombustibles) y la gasificación catalítica hidrotermal, que sirve para extraer también gases combustibles.

Además, la técnica desarrollada por Elliot y sus colegas puede funcionar de forma continuada, procesando 1,5 litros cada hora. Puede parecer una cantidad ridícula, pero ya es más de lo conseguido hasta ahora, y loscientíficos esperan poder reproducirlo a mayor escala.

Desde luego, los autores de la técnica reconocen que no se trata de una tecnología sencilla ni barata de conseguir, pero aseguran que su eficacia podría suponer una recuperación de la inversión en poco tiempo.

De hecho, ya han firmado un acuerdo con una compañía dedicada a los biocombustibles, con sede en Utah, que pretende comenzar a construir la primera planta industrial basada en esta técnica en los próximos meses.

 

Algas comestibles y beneficiosas para la salud.

Las algas, aunque muchos no lo crean son muy beneficiosas. Además de estar llenas de minerales y vitaminas, también contienen fibra, estimulan el metablismo, mantienen el colesterol a raya… Y además, no hay excusa para no comerlas, pues son muy fáciles de incluir en la dieta.

En nuestro país no hay la costumbre de cocinar con algas, sin embargo en oriente, bien concen los enormes beneficios que tienen estos alimentos para nuestra salud y para nuestro organismo. Y seguro, que algun vez las has comida en un resturante chino o en uno japonés.

Antes de poner caras extrañas y de pensar eso de… ‘Yo no voy a comerlas’… descubre los enormes BENEFICIOS de comer algas. Además, no tienen un sabor excesivamente fuerte, así que podrás incluirlas fácilmente en tu dieta.

Son perfectos antioxidantes que ayudan a retrasar el envejecimiento de la piel.

Contienen mucha fibra que ayuda a regular los niveles de colesterol, prevenir la obesidad, el estreñimiento… son muy eficaces en regímenes de adelgazamiento.

Estimulan el metabolismo: es decir, limpian el sistema linfático, eliminan de ácido úrico, grasa superflua y toxinas de la sangre.

Tonificantes y protegen la piel y el cabello.

Estimulan, revitalizan y nutren la piel.

Son diuréticas, combaten la pesadez de piernas y la mala circulación.

Después de conocer los beneficios de las algas para nuestro organismo, está claro, que este ingrediente muy común en oriente, para nosotros es aun un desconocido. Por eso, va bien hacer un listado del tipo de algas que existe y los beneficios de cada una para que a partir de ahora las incluyas en tu dieta.

Si tienes anemia, problemas gástricos… tu aliada es la Dulse que ayuda a sanear la flora intestinal. La puedes tomar en ensalasa, saltada con pasta, el cuscús…

Si tienes colesterol, quieres depurar el organismo… la alga Espagueti de Mar. Su sabor es parecido a la sepia y la puedes preparar con ensalada o al horno en empanadillas, pizzas, en croquetas…

Si tienes problemas de visión, digestiones muy pesadas… la alga Nori es muy beneficioas. Normalmente es la que se suele usar para hacer el sushi, aunque también puedes incluirla en tortillas, croquetas, hamburguesas…

Si quieres perder peso… la Kombu es tu aliada. Además ayuda a elimunar toxinas. La mejor manera de tomarla en en sopas, como condimento de las ensaladas…

Si eres muy nervioso, padeces estrés… la mejor alga es la Wakame, es muy rica en vitamina B. La puedes tomar cruda, o cocida en sopa, ensaladas…

Las perlas de Wakame han sido uno de los productos que más han dado que hablar en la última edición del Salón de Gourmets, celebrado en Madrid. Su creador es el emprendedor murciano Cristóbal Nicolás, quien en un tiempo récord –solo seis meses– ha puesto en marcha la empresa Naturalviar, dedicada a la fabricación y comercialización de este producto único en el mundo.

El empresario, dedicado al sector de la medicina natural y los herbolarios, comenta que la idea surgió el pasado mes de junio, durante el desayuno: «Estaba tomando una tostada con sucedáneo de caviar cuando me vino a la mente de que actualmente existen multitud de productos cárnicos vegetarianos como hamburguesas y salchichas, pero a penas se ha experimentado con los sabores a pescado. Y a ello me puse». El resultado han sido estas minúsculas esferas de un color verde intenso que, tras su aparición en el mercado, hace apenas tres meses, han revolucionado el sector de la hostelería y la restauración y se han convertido en el objeto de deseo de importantes distribuidores internacionales.

El wakame es un alga que se cultiva y consume desde tiempos inmemoriales en Japón y Corea. Debido a su carácter invasivo, esta planta acuática también ha llegado a las costas de Occidente, incluidas las de España, concretamente a las rías gallegas. Precisamente es de esta zona donde procede la principal materia prima con la que trabajan en Naturalviar para elaborar sus codiciadas perlas. Para conseguir la forma de perla de este producto, la empresa ha contado con la colaboración de una empresa de la Región especializada en cocina molecular y esferificaciones. Además del wakame, estas bolas contienen agua, ácido cítrico concentrado y alginato, que son otras algas marinas, insípidas, con las que se consigue reducir el intenso sabor de las primeras, haciéndolas aptas para el paladar de los consumidores menos experimentados. «Procedo del mundo de los herbolarios y mi máximo objetivo ha sido conseguir un producto cien por cien natural», destaca Nicolás. Por ello, las perlas de wakame no contienen colorantes, conservantes ni potenciadores del sabor. «Es bajo en calorías, sin gluten, sin colesterol, sin lactosa, alérgenos y derivados del pescado, por lo que es totalmente apto para veganos», añade. La empresa espera conseguir en breve el sello del Consejo de Agricultura Ecológica de la Región, para lo que están realizando mejoras en su fábrica, ubicada en Ceutí, para cumplir con las exigencias que dicta la obtención de dicha credencial. Asímismo indican que esperan que el Centro Tecnológico de la Conserva de Murcia otorgue al producto un periodo de conservación superior a los doce meses (actualmente es de nueve).

Nicolás indica que la aceptación y repercusión que han tenido sus ´esferas de mar´ les ha pillado por sorpresa. «Iniciamos la comercialización del producto hace unos meses en el sector de herbolarios y la dietética, pero tal ha sido la demanda de profesionales del mundo de la cocina así como del sector de la hostelería y de las tiendas gourmet que hemos tenido que ampliar los canales de venta», indica el empresario.

Ejemplo de ello son los acuerdos comerciales conseguidos tras su estreno en el Salón de Gourmets. «Ya hemos enviado perlas de wakame a Suiza, Holanda, Brasil o Puerto Rico. En la feria de Madrid han mostrado gran interés distribuidores de China, Japón, Alemania y Estados Unidos, entre otros países».

«Importantes restauradores españoles han contactado también con nosotros interesados en contar con este producto en sus restaurantes», apunta.

Respecto a su sabor, Nicolás asegura que comerlas es «llevar el sabor del océano a la boca, consiguiendo un perfecto maridaje con cualquier plato y alimento».

Tal ha sido el éxito cosechado con las perlas de wakame que su autor, Cristóbal Nicolás, ya está trabajando en ampliar la familia de Naturalviar con nuevos sabores con otras populares algas como nori, hijiki y kombu, que podrían salir al mercado este mismo año. Asímismo, plantean crear nuevos envases más grandes destinados al canal Horeca, ya que actualmente solo se comercializan frascos de cien gramos.

Naturalviar seleccionó el wakame entre las innumerables variedades de algas que existen en el mar por sus propiedades nutricionales. Esta planta acuática es rica en vitaminas y minerales, principalmente en manganeso, cobre, calcio, B2, hierro y sodio, lo que le hace ser un alimento ideal para combatir la osteoporosis, regular el sistema nervioso o controlar el colesterol. Es recomendado en dietas de adelgazamiento o como reconstituyente para deportistas.

La Spirulina, es el alga que triplica en proteínas al pollo.

Que organismos de máxima relevancia como la Organización Mundial de la Salud (OMS) y la Organización de Naciones Unidas (ONU) coincidan en denominar a la spirulina, un tipo de alga, como un «súper alimento» da una idea de su valor nutricional. Incluso, lo más optimistas no dudan, incluso, en afirmar que será el alimento del futuro. En este sentido, Begoña Cerdá, profesora del departamento de Farmacia y Biotecnología de la Universidad Europea de Madrid explica que estas afirmaciones «se basan en que actualmente, existen numerosas evidencias científicas que ponen de manifiesto diferentes efectos biológicos que mejoran algunos problemas de salud. Spirulina tiene varias actividades farmacológicas como antimicrobiano (incluyendo antivirales y antibacterianos), anticáncer, metalo-protector (prevención de envenenamiento por metales pesados) así como los efectos inmunoestimulantes y antioxidantes».

Esta misma opinión la comparte Elena Pérez Montero, nutricionista del Hospital Universitario Quirón Madrid quien añade que «tiene un alto contenido en proteínas (tres veces más veces el contenido en proteína de un filete de pollo) y ácidos grasos omega 6. Por su contenido de antioxidantes (vitamina E, betacarotenos, ficocianina y vitamina C), se está realizando investigación en áreas de envejecimiento, así como en dislipemias. Se está realizando una investigación para convertirlo en un alimento que se podría utilizar en zonas con malnutrición».

El valor nutricional de la spirulina no es nada despreciable. «Posee un elevado contenido proteíco, 60-65 por ciento de su peso seco y es rica en aminoácidos esenciales, ácidos grasos poliinsaturados y vitaminas A, B12, B1, B2 y E además de minerales, entre otros», añade Cerdá.

Por todo ello, no es de extrañar que determinadas patologías se vean beneficiadas tras su consumo. En este sentido, Cerdá sostiene que «podemos destacar su utilidad en las siguientes patologías: prevenir o gestionar la hipercolesterolemia, hiperglicerolemia, ciertas enfermedades inflamatorias, alergias, cáncer, toxicidad ambiental y toxicidad inducida por drogas, infecciones virales, enfermedades cardiovasculares, enfermedades hepáticas, diabetes y otras patologías metabólicas». Aunque su consumo, especialmente en España se realiza en forma complemento alimenticio, ya sea en cápsulas o polvo, y no como alimento, Pérez recuerda que, precisamente por ello, «por su contenido en macro y micronutrientes se suele utilizar como complemento vitamínico en estados de astenia. Destaca la presencia de betacarotenos por lo que se utiliza para potenciar y mejorar el bronceado. Es una buena fuente de vitamina B12 se recomienda en dietas en las que no se utilice las proteínas animales y que, unido a su contenido en hierro la convierte en una alimento muy recomendable en casos de anemia».

A esta lista de beneficios hay que añadir su papel en las dietas de control de peso. «Por su contenido en algunos aminoácidos como la fenilalanina se ha asociado con dietas de adelgazamiento por su poder supresor del apetito. Por su contenido en fibra se puede utilizar en casos de estreñimiento. Incluso, en la Medicina China se utilizaba para aumentar el deseo y la caída del cabello. Además, por la presencia de melatonina se emplea en patologías del sueño», añade la nutricionista.

La forma de incluir spirulina en la dieta habitual no esconde grandes misterios. «En España la podemos encontrar en farmacias, parafarmacias, herbolarios o tiendas especializadas en productos dietéticos. Están disponibles en forma de comprimidos o cápsulas y también en polvo. Se recomienda que su consumo no supere los 3-4 gramos al día y se debe tomar repartida en varias tomas y no como ingesta única», recomienda Cerdá. En cualquier caso, no hay que olvidar que esta alga presenta alguna contraindicación que, según Pérez,

«En casos de gota o fenilcetonuria deberían consultar con su médico antes de tomarlas, por su contenido en fenilalanina. También se desaconseja en casos de hipertiroidismo y en enfermedades auto inmunes. Los efectos adversos más frecuentes que se relatan de su consumo son dolores de cabeza, sudoración o dolores musculares».

 

Algas en el sector textil.
 
Las algas podrían convertirse en sustitutos de los actuales tintes sintéticos lo que evitaría la contaminación de las aguas residuales que se generan durante la tinción gracias al carácter biodegradable que poseen estas plantas.
 
Cuando se utilizan tintes sintéticos para dar color a un textil parte de ellos no son retenidos por las fibras y van a parar a las aguas residuales contaminándolas, Marcela Ferrándiz García responsable de investigación de Biotecnología en el Instituto Tecnológico textil AITEX.
 
Con el uso de tintes elaborados a partir de las algas se reduce la necesidad de procesos para purificar el agua, ha señalado Ferrándiz quien asegura que el objetivo principal es validar estos tintes como fuente sostenible y renovable para el sector textil

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